Salud

¿Qué pasa mientras dormimos? 8 cosas que ocurren mientras soñamos

Crear recuerdos, aprender y curar la gripe: todo esto se puede hacer mientras dormimos. Los procesos que lleva adelante el cerebro cuando nos vamos a la cama cada vez son más claros para los científicos, y las aplicaciones no tienen fin

viernes 13 de marzo de 2015 - 1:17 pm

Se pueden crear recuerdos falsos artificiales

Puede parecer algo salido de un cuento de ciencia ficción, pero ya se logró en ratones, según publicó la revista "Nature Neuroscience".

En el hipocampo, hay un tipo especial de células denominadas "de lugar", que se activan cuando un animal está en una ubicación específica en su entorno. Los patrones de actividad generados en estas células durante la vigilia se reproducen durante el sueño para ayudar a consolidar un mapa del entorno.

Una investigación de la Escuela Superior de Física y Química Industrial de París logró estimular las vías de recompensa del cerebro mientras las células de lugar que codifican un lugar en particular estaban activas en cinco ratones que dormían. Otros dos ratones recibieron una estimulación no gratificante. Cuando se despertaron, los ratones que recibieron la estimulación gratificante emparejada con la activación de determinadas células de lugar pasaron la mayoría de su tiempo en la localización codificada por esas células, aunque en realidad no habían tenido ninguna experiencia placentera en ese lugar. Esto sugiere que se había formado en el cerebro una memoria artificial del ratón mientras dormía.

Se puede activar a voluntad las neuronas que nos permiten soñar

Los investigadores del Hospital General de Massachusetts encontraron las neuronas que nos permiten soñar. Su trabajo indica que son las neuronas denominadas colinérgicas las causantes de la secuencia de sueño. Al activarlas, han logrado inducir el sueño REM (movimientos oculares rápidos) en un modelo animal.

Durante la noche se alternan ciclos de sueño no-REM y REM, cada uno de las cuales ofrecen diferentes beneficios. Durante el sueño REM se consolidan memorias, y durante el no-REM hay un descanso más profundo. Los fármacos actuales para conciliar el sueño no restauran efectivamente la fisiología del sueño normal ni sus tiempos adecuados.

Se podrá controlar las neuronas del sonambulismo

Una investigación de la Universidad de Nueva York reveló que el GPS del cerebro, cuyo descubrimiento mereció el último Nobel, está tan activo durante el sueño como durante la vigilia, y se guía por señales visuales y vestibulares (de equilibrio).

Al parecer estas neuronas, denominadas de dirección la cabeza, continúan codificando la dirección "virtual" de la mirada durante el sueño REM, o de movimientos oculares rápidos, la fase en la que soñamos y en la que la actividad eléctrica del cerebro es prácticamente indistinguible vigilia.

De hecho, "la aguja" de la brújula cerebral de los ratones utilizados en el estudio sorprendentemente se movía a la misma velocidad que la observada durante la vigilia. Y durante los períodos de sueño de ondas lentas, que mostró una aceleración de 10 veces mayor que cuando estaban despiertos, como si los ratones volvieran su cabeza 10 veces más rápido.

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Deshacerse de los miedos

La Facultad de Medicina Feinberg de la Universidad del Noroeste (Chicago) han descubierto que mientras dormimos es posible neutralizar el miedo. Para hacerlo se debe asociar un olor a la situación temida y, durante el sueño, someter al pacientes a una sesión de "aromaterapia" con ese mismo olor. Al repetirlo cada noche durante el sueño de ondas lentas se consigue que el temor ceda.

Esta terapia no serviría para sustituir a la clásica terapia de exposición con prevención de respuesta pero ayuda a mejorar el resultado.

El hallazgo se publicó en la revista «Nature Neuroscience» y demuestra que como sugieren las últimas investigaciones el cerebro no sólo puede aprender cosas nuevas por la noche, sino también “desaprender” las que no resultan útiles.

Aprender durante el sueño

Esta idea parece sacada de un dibujito animado, pero el Instituto Weizmann publicó un estudio en "Nature Neuroscience" explicando que si ciertos olores se presentan después de un sonido durante el sueño, durante el día los participantes en el ensayo empezaban a oler al escuchar ese mismo sonido, aunque el aroma no esté en el ambiente. En otras palabras, se puede aprender nueva información mientras se duerme, y esto puede modificar inconscientemente el comportamiento de vigilia.

Tarea de limpieza del cerebro

Como esta aislado del resto del cuerpo por la barrera hematoencefálica, que controla entradas y salidas, el cerebro cuenta con su propio sistema de “recogida de basura”.

Investigadores de la Universidad de Rochester han demostrado en ratones que el cerebro posee una especie de sistema de tuberías superpuesto a los vasos sanguíneos (un tubo dentro de otro tubo). Este sistema bombea fluido cefalorraquídeo (LCR), el líquido que rodea el cerebro, a través del tejido cerebral, desde las arterias a las venas, para lavar los residuos almacenados en los espacios que quedan libres entre las células del cerebro. Este sistema de limpieza del cerebro (denominado glinfático) trabaja fundamentalmente mientras dormimos, de ahí que el sueño literalmente nos “refresque” la mente.

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Transformar el sueño en música

No tenemos duda de que los compositores sueñan con música, pero ahora todos podríamos "escuchar" nuestros sueños. Los informáticos en Finlandia han desarrollado un método que compone la música de forma automática de mediciones obtenidas durante el sueño. "El software compone una pieza única basada en las etapas del sueño, el movimiento, el ritmo cardíaco y la respiración. Comprime una noche de sueño en un par de minutos", explican

El sueño cura la gripe

No es en vano que los médicos, frente a una gripe, mandan a hacer reposo. Es que contra esta enfermedad de tipo viral no hay remedios eficaces. Para combatirla, el sueño es fundamental: mantiene un sistema inmunológico saludable y juega un papel crítico en la respuesta del cuerpo a las infecciones bacterianas y víricas.

Investigadores de la Universidad de Spokane, en Washington, han averiguado por qué dormir más es una medida efectiva frente al virus de la gripe.

Además de afectar a los pulmones, donde se multiplica, el virus de la gripe llega al cerebro y allí desencadena una reacción que, paradójicamente, se vuelve contra el patógeno y ayuda al organismo a combatirle. La clave está en una proteína de las neuronas capaz de aumentar el poder curativo del sueño y acelerar la recuperación de la gripe, según los investigadores de Washington.

Este descubrimiento, auguran los investigadores, podría conducir a tratamientos alternativos frente al virus influenza y otras enfermedades infecciosas, mediante el uso de aerosoles intranasales capaces de estimular la producción de esa proteína del cerebro, llamada ACPB. La proteína en cuestión forma parte de una ruta clave en la respuesta inflamatoria regulada por una interleuquina producida por varias células del sistema inmune.

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