Salud

Qué le sucede al cerebro cuando estamos inconscientes

Investigadores del Centro para la Ciencia de la Conciencia de la Universidad de Michigan observó más de cerca qué hace cuando se está desvaneciendo

Cerebro

Así como dicen que el amor no se siente en el pecho sino en la cabeza, todo lo que percibimos, sonidos, imágenes, sensaciones tienen que ver con el cerebro; suponiendo un estado de consciencia. Pero qué pasa cuando estamos inconscientes, por ejemplo, bajo los efectos de la anestesia.

Para comprender mejor cómo nuestra materia gris logra esta desconcertante tarea, un equipo de investigadores del Centro para la Ciencia de la Conciencia de la Universidad de Michigan (EEUU) observó más de cerca qué hace el cerebro cuando se está desvaneciendo. Una forma de investigar este tema es comparar el estado consciente con el inconsciente, como cuando estamos dormidos antes de una cirugía.

Pensando rápidamente, podríamos asumir que, como si fuera un interruptor, estar inconsciente es como apagarlo de la conciencia momentáneamente al cerrar áreas clave de nuestro sistema nervioso.

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Aunque hay expertos que no piensan que esto sea exactamente así: “Publiqué un artículo teórico cuando era residente en anestesiología, sugiriendo que la anestesia no funciona al desconectar el cerebro per se, sino más bien aislando procesos en ciertas áreas del cerebro”, dice el anestesiólogo George Mashour

Como todo buen científico, la especulación no fue suficiente y quiso poner a prueba su hipótesis. Junto a varios equipos de investigadores, llevó a cabo una variedad de experimentos para ver exactamente qué estaba sucediendo en el cerebro a medida que cambiaba de estado consciente a inconsciente.

La diferencia entre la conciencia y la inconsciencia es mucho más difícil de establecer de lo que parece. En el primer estudio, Mashour y sus colegas monitorearon el flujo sanguíneo en ciertos tejidos nerviosos utilizando resonancias magnéticas funcionales, comparando las mediciones en 23 pacientes que estaban sedados, sometidos a anestesia quirúrgica o en estado vegetativo.

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Específicamente observaron el momento en las áreas del cerebro mientras coordinaban la información entrante. Lo que encontraron indicó que algunas áreas parecen hablar más consigo mismas a medida que el tiempo de las comunicaciones se extendía.

“Mostramos en las primeras etapas de la sedación, que la línea de tiempo del procesamiento de la información es mucho más prolongada y las áreas locales del cerebro se conectan más estrechamente entre sí”, comenta Anthony Hudetz, líder del trabajo publicado en la revista Journal of Neuroscience.

El segundo estudio asumió el desafío de medir cómo esa información realmente se integra en el cerebro. Para describir cuantitativamente esa medida de integración, un área de investigación conocida como teoría de información integrada usa un valor designado por la letra griega phi. Se cree que en el cerebro, phi se corresponde con la conciencia de alguna manera.

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Los expertos dividieron la tarea en pasos más manejables y prácticos basados en lecturas de electroencefalograma: “Demostramos que a medida que el cerebro se vuelve más modular y tiene más conversaciones locales, la medida de la integración de la información (phi) comienza a disminuir”, explicó el físico y anestesiólogo, UnCheol Lee.

Los resultados de esos dos estudios sugieren que phi se reduce a medida que el tiempo de las comunicaciones en las regiones dispares del cerebro también disminuye.

En su informe final revisaron sus resultados frente a la literatura más reciente, resumiendo su comprensión de cómo funcionan nuestros cerebros durante el sueño, la anestesia general y los trastornos de la conciencia.

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