Alimentación

¿Son riesgosos los edulcorantes?

El tema de los edulcorantes no nutritivos es probablemente uno de los que más polémica genera en gran parte del mundo profesional y en la población en general

Según el Código Alimentario, se denomina edulcorantes no nutritivos a “un grupo de aditivos alimentarios que le proveen sabor dulce a los alimentos. Se utilizan como endulzantes alimentarios y que no aportan calorías, o bien, aportan cantidades insignificantes.”

En nuestro país, los más utilizados son aspartamo, acesulfame K, sacarina, ciclamato, sucralosa, y los glicósidos de esteviol, conocidos popularmente como estevia o Stevia.

La cuestión con los edulcorantes no cae solamente en el terreno de los mitos y de las falacias argumentales, sino que es un tema de constante investigación científica.

Una de las circunstancias que ha llevado a una intensa investigación es que se creía, en primera instancia, que los edulcorantes no calóricos utilizados en reemplazo del azúcar aliviarían la pandemia de la obesidad y las crecientes cifras de diabetes tipo 2.

La lógica detrás de este razonamiento es simple: si el azúcar y las bebidas azucaradas fueran reemplazadas por edulcorante y bebidas edulcoradas, las calorías provistas por las primeras desaparecerían de la ecuación de la ingesta energética total. Ergo, si el resto de la dieta se mantuviera igual, se estarían ingiriendo al final del día, un número menor de calorías.

La clave, en este sentido, es entender que no serían los edulcorantes per sé los responsables de la reducción en la ingesta energética, sino la exclusión del azúcar.

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Sin embargo, curiosamente, una gran cantidad de estudios epidemiológicos reflejaba que estas premisas no tenían su espejo en la realidad. Es más, se veía que el uso de edulcorantes se asociaba a sobrepeso, obesidad, eventos cardiovasculares y diabetes tipo 2.

¿Podría decirse entonces que los edulcorantes son inútiles e incluso contraproducentes? No, sería incorrecto hacerlo, dado que los mencionados son estudios de carácter observacional, y carecen de las características metodológicas para demostrar causalidad.

La cantidad de estudios de este tipo realizados sobre el tema de los edulcorantes es enorme. La gran mayoría encuentra que no provocan sobrepeso, obesidad, ni otras consecuencias deletéreas de relevancia. Por otra parte, son considerados herramientas de utilidad para planes de pérdida y mantenimiento de peso cuando reemplazan al azúcar.

¿Por qué entonces los estudios epidemiológicos los asocian al sobrepeso la obesidad y la diabetes tipo 2? Para esto puede haber varias explicaciones. En principio, una de ellas podría residir en el fenómeno conocido como causalidad inversa. Lo que podría estar pasando es que no hayan sido los edulcorantes los que originaron estas padecencias, sino que a causa de sufrir estas condiciones, estos individuos podrían haber decidido cambiar de azúcar a edulcorantes en pos de intentar revertir la situación o, al menos, evitar agravarla.

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Existe un fenómeno adicional y muy interesante que responde un sesgo cognitivo que llevaría a muchos usuarios habituales de edulcorantes a sobrecompensar energéticamente lo que “ahorran” en calorías al reemplazar azúcar con edulcorantes. De este modo, consciente o inconscientemente, muchas personas se darían un crédito extra para comer más con la excusa de que sus bebidas no aportan calorías.

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Existen también estudios que ponen en duda su absoluta inocencia. En este sentido, la doctora Marta Yanina Pepino, científica argentina radicada en Estados Unidos y actual investigadora en la Universidad de Illinois de Urbana Champaign, cuenta con varias publicaciones sobre la sucralosa. Y si bien sus hallazgos no son todavía suficientes para evidenciar efectos de relevancia clínica, sí parecen indicar que la sucralosa no es un compuesto fisiológicamente inerte.

El uso de edulcorantes se relaciona habitualmente con pautas de alimentación en la que los productos ultraprocesados tienen una participación de relevancia. Los edulcorantes suelen inscribirse en dietas en las que abundan los “productos de supermercado”. Y esto, no hay que subestimarlo. Hay mucha gente que acude sistemáticamente a casas de comida rápida y que elige bebidas con edulcorantes, en un intento quizás de evitar calorías extra y/o de sentirse menos culpables.

Para perder peso de manera sostenida y eficiente, no alcanza simplemente con sustituir azúcar o bebidas azucaradas por sus contrapartes con edulcorantes.

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Reemplazar azúcar por edulcorantes parece, a la luz de la evidencia, una herramienta de utilidad en planes de pérdida y mantenimiento de peso, así como también en la prevención y tratamiento de diabetes tipo 2.

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Los edulcorantes podrían no ser inertes metabólicamente, pero no hay evidencia sólida que indique que estos efectos sean significativos clínicamente.

La mejor alternativa sigue siendo la de tomar agua. Asimismo, en caso de querer endulzar, es preferible los edulcorantes por sobre el azúcar.

En el caso de embarazadas, es recomendable evitar el uso de sacarina y ciclamato de sodio, dado que estos compuestos pueden atravesar la placenta. Fuera de esto, no existe evidencia suficiente para recomendar el uso de un edulcorante por sobre otro.

Las posturas extremistas, es decir, aquellas que afirman que los edulcorantes son veneno o, por el contrario, aquellas que aseveran que está absolutamente demostrado que no producen nada, ignoran o deciden ignorar una parte de la literatura científica.

Los edulcorantes siguen siendo un tema de estudio, y si bien al día de hoy no hay pruebas de efectos negativos de relevancia en humanos, la ciencia sigue investigando permanentemente.

Fuente: Lic. Ramiro Ferrando / Clarín

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