Salud

Para tener en cuenta: a qué edad madura el cerebro

Pasó a ser plástico, moldeable, que se regenera y que se recablea según las experiencias que vive. Se prueba que ocurre a través de un proceso muy largo y complejo

De ser considerado un órgano inmutable, ya que supuestamente cada cual nacía con un número de neuronas determinadas que con el paso de los años se iban muriendo sin ser reemplazadas, ahora el cerebro humano pasó a ser plástico, moldeable, que se regenera y que se recablea según las experiencias que vive.

Son cambios que no solo afectan su estructura, sino también su funcionamiento. Esto lo sabe muy bien la neurocientífica de Harvard, Leah Somerville, experta en desarrollo cerebral y quien muchas veces dicta charlas ante jueces y abogados.

Hoy día, al sistema legal estadounidense le interesa sobremanera este tema, para definir ciertos asuntos, como: ¿a qué edad alguien puede ser sentenciado a muerte?, ¿cuándo alguien podría ejercer su derecho a voto?, o ¿puede una persona de 18 dar un consentimiento informado? Se trata de límites que son difusos y debatibles, y todos esperan que la neurociencia pueda jugar un papel de árbitro que ayude a definir la situación.

“A menudo, la primera pregunta que me hacen al final de una presentación es, O.K., todo esto es muy interesante, pero ¿cuándo el cerebro ya es algo definitivo?, ¿cuándo está terminado su desarrollo?”, dice la doctora Somerville a The New York Times. “Y yo doy una respuesta que es poco satisfactoria”.

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Para explicar este enigma de manera detallada, escribió un comentario que fue publicado en diciembre en la revista Neuron.

Tamaño adulto.

A los 10 años de edad, dice, el cerebro alcanza su volumen de adulto, pero las neuronas que lo constituyen siguen cambiando durante muchos años más. Las conexiones entre células nerviosas vecinas son “podadas” para que surjan nuevos circuitos entre áreas del cerebro que están más distantes.

Luego, estas reconexiones se van haciendo más lentas, una señal de que el cerebro está madurando. Pero esto sucede a diferentes velocidades en las distintas partes del órgano.

La poda del lóbulo occipital, en la parte posterior del cerebro, se minimiza hacia los 20 años. En cambio, en el lóbulo frontal, en la parte delantera de este órgano, las nuevas conexiones se siguen formando más allá de los 30. “Todo esto desafía la noción de qué significa definitivo”, advierte el científico Somerville.

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A medida que la anatomía del cerebro cambia, también lo hace su funcionamiento. Mientras en los niños las zonas vecinas tienden a trabajar juntas, en los adultos son las zonas distantes la que actúan sincronizadamente.

Los científicos especulan que esta sincronía a distancia le permite al cerebro de los mayores trabajar más eficientemente y procesar más información.

Otro aspecto que revelan trabajos recientes es que en las pruebas de conocimiento los adolescentes lo hacen tan bien como los adultos. Pero si el joven siente en ese momento una emoción fuerte, su puntaje cae drásticamente.

El adulto, en tanto, es capaz de mantener esta emoción bajo control, gracias a circuitos de su cerebro que demoran largo tiempo en madurar.

Hoy, algunos investigadores proponen reducir la edad para votar a 16 años, ya que a esa edad existe una capacidad de razonamiento lógico similar a un adulto. En el caso de un crimen, hasta más allá de los 20 años la justicia debe considerar la poderosa influencia de las emociones.

Por el momento, se trata de propuestas debatibles que necesitan nuevos y más detallados estudios científicos por parte de llos neurólogos.

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Estudios del 2016.<

Hubo algunos estudios científicos del 2016 ayudaron a entender más el comportamiento social de los seres humanos. Por ejemplo, un estudio demostró la antigua creenecia de que las experiencias como la pobreza y los dramas familiares pueden afectar de manera negativa el desarrollo de las áreas críticas del cerebro y, según publica el diario ABC de España, aumentar el riesgo de una patología psíquica a largo plazo.

Esto lo señala la Universidad de Pittsburgh y Washington tras un estudio presentado en el Colegio Americano de Neuropsicofarmacología.

Asimismo, un estudio realizado por la Unidad de Cuidados Intensivos Neonatales del Hospital de Niños de Saint Louis en Estados Unidos, mostró que alimentar a los bebés prematuros con leche materna puede estimular el crecimiento del cerebro de manera considerable.

Otro de los estudios muestra que el consumo excesivo de alcohol puede ser peligroso y afectar el cerebro de sus hijos, según investigó la Facultad de Medicina de la Universidad de Loyola, en Chicago.

Fuente: El Mercurio/GDA

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