Salud

Ébola, la epidemia que aterroriza a África: Todo lo que tenés que saber

Es una enfermedad altamente mortal que aún no tiene vacunas ni tratamiento. Aspectos a tener en cuenta.

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¿QUÉ ES EXACTAMENTE EL ÉBOLA?

La enfermedad del ébola se contagia a través del virus homónimo. En un estadio temprano, provoca fiebre y molestias, a las que después se suman diarreas, náuseas y hemorragias. No hay vacunas ni tratamiento. Según el tipo de virus, la tasa de mortalidad en los casos registrados se sitúa actualmente por encima del 50 por ciento. Se trata de la primera epidemia en África occidental con el virus de ébola, descubierto en 1976 en Zaire (actual República Democrática del Congo).

¿CÓMO SE TRANSMITE EL VIRUS?

El virus se contagia por contacto directo con la sangre u otros líquidos corporales de animales infectados como zorros voladores (una especie de murciélago) y monos. Después, se transmite de persona a persona por ejemplo a través del sudor, la saliva, la sangre o la orina. Según la organización Mundial de la Salud (OMS), el período de incubación puede ser de hasta tres semanas. Una vez superada la enfermedad, los hombres aún pueden transmitir el virus hasta siete semanas después a través del esperma.

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¿CUÁNDO COMENZÓ LA EPIDEMIA?

En marzo se dieron a conocer los primeros casos en Guinea, pero al parecer la epidemia ya había comenzado en 2013: un equipo de expertos llegó a la conclusión provisional de que el origen está en un niño de dos años en un pueblo del sur de Guinea. El pequeño murió a comienzos de diciembre debido al ébola. Una de las enfermeras que lo trató se contagió y transmitió el virus a otros pueblos. Muchos expertos consideran que la fuente del contagio viral pudo estar en zorros voladores infectados.

¿POR QUÉ ESTOS CASOS AISLADOS CULMINARON EN EPIDEMIA?

La inestabilidad política y la pobreza que sufren los países afectados es un factor clave en la expansión del virus, señalan expertos. Los habitantes de Guinea, Liberia y Sierra Leona padecieron duros conflictos en el pasado. Para conseguir alimentos, muchos tienen que adentrarse a cazar en los bosques, por lo que aumenta el riesgo de contagio con animales salvajes infectados. Además, la falta de equipamiento sanitario es un obstáculo a la hora de frenar su expansión. En tercer lugar, a estos factores se suma la falta de mecanismos de coordinación y supervisión de los gobiernos y autoridades afectadas.

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¿POR QUÉ RESULTA DIFÍCIL CONCIENTIZAR A LA POBLACIÓN?

Muchas rutas están en mal estado y los caminos, a gran distancia. Las organizaciones de ayuda tienen que explicar a ciudadanos analfabetos cómo se propaga el virus y dejar claro a las madres por qué se llevan a sus niños de manera preventiva. A ello se suman factores culturales, ya que en muchos pueblos rige la tradición de tocar a los muertos y lavarlos. Muchos se contagiaron por este contacto.

¿QUÉ MEDIDAS HAY?

La OMS anunció un programa de 100 millones de dólares. Se enviará a la región a más médicos y personal de ayuda y se priorizará la labor de concientización. A los familiares de los contagiados y al personal sanitario que los trata se le recomienda usar guantes, cubrirse todo el cuerpo y lavarse las manos con frecuencia. Cuando un paciente muere, debe ser enterrado lo antes posible. Como los zorros voladores y los monos también se mueven por las cercanías de las granjas, cualquier tipo de carne debe comerse bien asada.

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¿CUÁNTO RIESGO HAY DE QUE EL VIRUS LLEGUE A OTROS CONTINENTES?

Según expertos, apenas hay riesgo de que los turistas que viajan a África occidental puedan contagiarse con el virus y llevarlo consigo. Según el Centro Europeo para la Prevención y el Control de Enfermedades (EDCD), para que esto ocurriera los viajeros tendrían que entrar en contacto con fluidos u órganos de un paciente o animal infectado. “Un contacto improbable para un turista medio”, resume el ECDC en una valoración del riesgo.

¿DURANTE CUÁNTO TIEMPO SE PROLONGARÁ LA EPIDEMIA? 

Los expertos no cuentan con que esta epidemia que cada vez queda más fuera de control pueda frenarse rápido. La organización Médicos sin Fronteras calcula una misión de entre dos y seis meses más en los países afectados.

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